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Funcionarios de EE. UU. dijeron el martes que levantaron un moratoria promulgada hace tres años sobre la financiación de experimentos de laboratorio que crearían virus letales.

Este tipo de investigación ahora puede ocurrir si un panel científico considera que los beneficios potenciales superan cualquier riesgo, dijo el Dr. Francis Collins, director de los Institutos Nacionales de Salud de EE. UU. La investigación en cuestión implicaría ajustar los virus para hacerlos más letales.

Los defensores de este tipo de ciencia dicen que podría dar respuestas a preguntas urgentes, como la forma en que la gripe aviar podría mutar para infectar a los humanos con mayor facilidad, o ideas sobre el desarrollo de una vacuna.

Pero a los oponentes les preocupa que los científicos puedan crear inadvertidamente un germen altamente letal que podría escapar del laboratorio e infectar a los humanos en todo el mundo.

En declaraciones a The New York Times, Collins dijo que la nueva política busca fomentar la ciencia, pero solo cuando esté justificada, y solo en un laboratorio de alta seguridad.

"Vemos esto como una política rigurosa, queremos estar seguros de estar haciendo esto bien", dijo. 
Las nuevas reglas requieren que los investigadores demuestren que sus estudios son sólidos y que cualquier germen que pueda modificarse en el laboratorio generaría conocimiento que beneficiaría a las personas, por ejemplo, avances como una vacuna.

Los científicos también deben demostrar que no hay medios más seguros para lograr ese fin científico.

En octubre de 2014, se detuvieron los fondos federales para la investigación de laboratorio que habría alterado tres virus para hacerlos más letales: el virus de la influenza; el virus detrás del síndrome respiratorio de Medio Oriente (MERS) y el virus detrás del síndrome respiratorio agudo severo (SARS).

Las nuevas regulaciones permitirían tal trabajo, así como otras investigaciones, dijo Collins. Según el Times, eso teóricamente podría incluir cualquier solicitud para crear un virus del Ébola que pueda transmitirse a través del aire.

Collins dijo que la moratoria de 2014 detuvo 21 proyectos de investigación, aunque 10 luego continuaron después de que se les dieran excepciones a la regla.

Richard Ebright, un biólogo molecular y experto en armas biológicas de la Universidad de Rutgers en Nueva Jersey, ha sido durante mucho tiempo un crítico de este tipo de investigación. Le dijo al Times que, si bien apoya el uso de paneles de revisión para dar luz verde a esta investigación, preferiría que fueran paneles independientes, no juntas gubernamentales.

Marc Lipsitch, que dirige el Centro para la Dinámica de las Enfermedades Transmisibles en la Escuela de Salud Pública de Harvard, fue igualmente prudente.

Dijo que la implementación del proceso de revisión fue "un pequeño paso adelante". Pero le dijo al Times que el trabajo de laboratorio que ha mejorado los gérmenes, "nos ha dado un poco de conocimiento científico y no ha hecho casi nada para mejorar nuestra preparación para pandemias, y sin embargo nos arriesgamos a crear una pandemia accidental".

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